Son capaces de hacerlo más rápido y más barato que nunca antes.

Los avances en la tecnología genética están haciendo más fácil, más rápido y menos costoso para los expertos en salud pública entender cómo se propaga el nuevo coronavirus. El tiempo es esencial para las personas que están en la primera línea de este brote viral, ya que el virus ya ha enfermado a más de 40.000 personas y ha matado a 910.

Los investigadores consiguieron una victoria temprana en enero. Sólo pasaron dos semanas después de que los funcionarios de salud pública informaran del virus a la Organización Mundial de la Salud (OMS) para que los científicos aislaran el virus y averiguaran la secuencia completa de su material genético. Tan pronto como esa secuencia se hizo pública, las empresas de biotecnología comenzaron a crear copias sintéticas del virus que podían ser utilizadas en la investigación.

Todo esto sucedió más rápido de lo que nunca antes había sucedido. Durante el brote de SARS en 2002, pasaron meses antes de que se secuenciara el genoma viral y más tiempo aún antes de que se volviera a hacer en el laboratorio. La velocidad es importante porque el brote no se parece a nada que los expertos en salud pública hayan visto antes. Desde principios de febrero, más de 20.000 nuevas personas desarrollaron casos confirmados de la infección viral. A pesar de los esfuerzos para detener la propagación del virus, algunos expertos se preocupan de que no sea posible.

La síntesis genética también es mucho más barata que hace dos décadas. Entonces, costaba 10 dólares crear una copia sintética de un solo nucleótido, la piedra angular del material genético. Ahora, cuesta menos de 10 centavos. El nuevo gen del coronavirus tiene alrededor de 30.000 nucleótidos, por lo que la reducción del precio marca una gran diferencia en la cantidad de copias que los científicos pueden hacer.

Con las secuencias genéticas y las copias sintéticas, los expertos fueron capaces de desarrollar rápidamente pruebas de diagnóstico para el virus. La semana pasada, poco más de un mes después de que se informara del virus, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) empezaron a enviar a laboratorios de los Estados Unidos y del resto del mundo los kits de pruebas que desarrolló. También pudo empezar a crear vacunas. Docenas están en desarrollo en las compañías farmacéuticas, y Anthony Fauci, director de los Institutos Nacionales de Alergia y Enfermedades Infecciosas, dice que un candidato a vacuna entrará en pruebas clínicas dentro de tres meses.

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