Manual vs. automático vs. CVT: Explicación de los diferentes tipos de transmisiones

La transmisión transfiere la potencia generada por el motor de un automóvil a sus ruedas motrices. No irás a ninguna parte sin él. Es posible que el motor arranque, esté al ralentí y gire a la perfección, pero el automóvil no se moverá sin una transmisión. Existen dos tipos básicos de transmisiones llamadas manuales y automáticas, respectivamente. Aquí está todo lo que necesitas saber sobre ellos.

Con la notable excepción de una transmisión de variación continua (CVT), una transmisión -también llamada caja de cambios- es una caja de metal llena de aceite que contiene una serie de engranajes, ejes, cojinetes y otras piezas. Cada marcha tiene una relación específica para asegurar que las ruedas no giren a la misma velocidad que el motor. Su bicicleta de montaña está equipada con una versión mucho más básica de esta tecnología.

Sobre el papel, una transmisión es simple. El par del motor entra en la transmisión a través del eje de entrada, pasa a través de los engranajes y sale del eje de salida. La forma en que llega a las ruedas desde allí depende de si el automóvil es delantero, central o con motor trasero, y de si es tracción delantera, trasera o en las cuatro ruedas.

Los tipos más comunes de transmisiones son automáticas y manuales. Los hemos detallado para ayudarle a elegir sabiamente la próxima vez que compre un auto, ya sea que esté considerando un auto usado o el mejor SUV en la carretera.

Transmisión manual

Una transmisión manual también se conoce como cambio de marchas, y eso lo dice todo: el conductor utiliza literalmente una palanca para cambiar de marcha. El primer coche de tu padre podría haber tenido una palanca de cambios montada en la columna de dirección o en el salpicadero, pero en un coche moderno, la palanca de cambios casi siempre está montada verticalmente en la consola central y conectada a la transmisión a través de una conexión.

Para cambiar de marcha, es necesario soltar un disco de embrague situado entre el motor y la transmisión mediante un tercer pedal situado en el lado izquierdo del freno. Suelte el embrague, seleccione la marcha deseada y vuelva a conectar el embrague. Si el embrague se para demasiado lentamente, el disco se desgastará prematuramente y si se embraga demasiado rápido, el motor se detendrá.

Aprender a conducir un cambio de marchas lleva un poco de tiempo, pero es gratificante y mucho más sencillo de lo que parece. Conduciendo un palo, usted siente una conexión con su coche que es difícil de reproducir con una transmisión automática. Además, los conductores que pueden manejar una transmisión manual son capaces de conducir prácticamente cualquier tipo de automóvil, en cualquier parte del mundo, incluso en países donde alquilar una automática es más fácil de decir que de hacer.

Las transmisiones manuales de tres velocidades eran comunes en las décadas de 1940, 1950 e incluso 1960; el Ford Mustang original venía de serie con una transmisión de tres velocidades. Los departamentos de ingeniería añadieron cambios a medida que la tecnología mejoraba y los automóviles se hacían más rápidos y eficientes. El manual de cuatro velocidades se convirtió en la norma durante décadas, luego cinco y ahora seis. Sin embargo, algunos coches deportivos de gama alta, como el Porsche 911, ofrecen siete marchas.

Transmisión automática

Lo creas o no, una transmisión que cambia de marcha por sí sola alguna vez fue considerada un lujo, y fue una opción costosa en muchos modelos durante mucho tiempo. Navegue por los clasificados locales y notará inevitablemente que la transmisión automática se ha extendido tanto como las ventanas eléctricas y el aire acondicionado.

Hay dos tipos básicos de transmisiones automáticas. Un automático tradicional se conecta al motor a través de un convertidor de par hidráulico, y un automático de doble embrague se basa en un par de embragues. Ambos pueden cambiar de marcha sin necesidad de la intervención del conductor. El proceso se realiza hidráulica o electrónicamente monitoreando parámetros importantes como la posición del pedal del acelerador, la velocidad a la que viaja el automóvil y las revoluciones del motor. En muchos coches automáticos, las marchas se pueden seleccionar manualmente utilizando la palanca de cambios o las palancas montadas detrás del volante.

Tener sólo dos pedales ofrece muchas ventajas. Es casi imposible parar el motor con esta configuración, y un coche automático tiende a ser más suave y cómodo de conducir que un cambio de marchas, especialmente en el tráfico de paradas y arranques. Un automático normalmente requiere menos mantenimiento que uno manual, aunque esto puede variar de un modelo a otro. Por último, una caja de cambios automática de doble embrague suele cambiar de marcha en cuestión de milisegundos para obtener un mayor rendimiento y eficiencia.

Las transmisiones automáticas de cuatro velocidades fueron la norma en la industria durante mucho tiempo, y un pequeño puñado de modelos siguen funcionando con sólo cuatro marchas. Sin embargo, las automáticas de seis, siete y ocho velocidades son comunes hoy en día. Honda construye una transmisión de nueve velocidades; Ford y General Motors incluso han desarrollado conjuntamente una transmisión de 10 velocidades en el mercado. Más marchas significan mejor aceleración, conducción más silenciosa en carretera y mayor ahorro de combustible.

CVT

El tercer tipo principal de transmisión es la transmisión variable continua, un nombre que suele abreviarse como CVT. En lugar de engranajes, una CVT se basa en un sistema de correas y poleas que proporciona un número infinito de relaciones. En otras palabras, la transmisión nunca cambia. Las CVT también se encuentran en scooters, motocicletas y motos de nieve.

En general, un coche equipado con un CVT es más suave de conducir que un modelo equivalente equipado con una transmisión automática normal. Un CVT también puede mejorar el kilometraje de la gasolina, lo que explica por qué muchos coches híbridos están equipados con uno. Sin embargo, no todo son profesionales. Algunos compradores encuentran muy extraño conducir un coche con un CVT porque no se mueve. El motor tiende a zumbar cuando está atornillado a una CVT y los coches a menudo ofrecen una aceleración similar a una banda de goma.

En un intento de aumentar la aceptación del consumidor, las compañías de automóviles ofrecen a veces coches equipados con CVT con paletas de cambio que seleccionan relaciones preprogramadas para imitar las marchas en un sistema automático normal. No a todos los conductores les gusta vivir con un CVT. Nuestro consejo es que lo pruebe antes de comprar.

Las CVT se encuentran en innumerables automóviles en el mercado japonés, y se están volviendo cada vez más comunes en los Estados Unidos. El Subaru Crosstrek, el Mitsubishi Outlander Sport y el Honda CR-V están entre los modelos que vienen con una CVT. Además, algunos coches de altas prestaciones, en particular el Subaru WRX, ofrecen una CVT en lugar de una automática estándar.

¿Qué transmisión es la adecuada para mí?

El tipo de transmisión que su próximo vehículo debe tener depende de dos factores importantes: El tipo de vehículo que está mirando y su estilo de conducción.

Si el término «dinámica de conducción» no es muy importante en su lista de prioridades, las probabilidades son que la tranquilidad que proporciona un sistema automático o un CVT sea perfecta para sus necesidades. Si te consideras un entusiasta – y si tu trayecto no es de 45 minutos de pura parada y marcha – un coche con transmisión manual es más atractivo para conducir. Sin embargo, es posible que no tenga otra opción, ya que muchos autos nuevos ofrecen sólo un tipo de transmisión.

Si usted está listo para dar un cambio, tenga en cuenta que la lista de autos nuevos disponibles con transmisión manual está disminuyendo constantemente en los Estados Unidos. Los coches relativamente asequibles ofrecidos con un palo incluyen el Volkswagen GTI, el Subaru Impreza, el Mazda MX-5 Miata/Fiat 124 Spider siblings y el Toyota 86. Los modelos más caros como el BMW M3, el Porsche 911 y el Jaguar F-Type también vienen con un manual, aunque es posible que tenga que pedir uno especial.

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